Marco Polo (1254-1324) fue un mercader y conocido explorador italiano que recorrió la ruta de la seda y otros territorios del Oriente.  Es considerado un representante de la literatura medieval gracias a su obra “Maravillas del mundo”, texto que fue escrito en la cárcel cuando fue capturado por genoveses siendo capitán de una galera veneciana.  La escritura de este libro fue posible gracias a la colaboración de su compañero de celda Rustichello de Pisa, a quién dictó sus aventuras en China, Japón, Java, Birmania, Sri Lanka, Tailandia, Tíbet, y Vietnam.

A los 15 años Marco Polo perdió a su madre y no conocía a su padre; sin embargo, cuando cumplió 17 años luego del regreso de su padre, Marco Polo decidió viajar a China junto con él y su tío, buscando crear rutas de comercio sin saber que llegarían a convertirse en personajes de confianza para  el emperador (Gran Kan).  Para esta época, Marco Polo había sido acogido bajo la tutela del sobreaño, para quien realizó varias misiones que lo llevaron a ser gobernador de la ciudad de Yang-Zhou durante tres años, parte del cuerpo diplomático de la corte, y a viajar por el territorio de la dinastía Mongol.


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La última misión que realizó Marco Polo junto a su padre y a su tío, consistió en escoltar a una princesa China que debía contraer nupcias en Persia.  Una vez que completaron con éxito esta empresa, decidieron regresar a Italia donde fueron recibidos con asombro e incredulidad.  Sin embargo, lograron que la gente les crea  gracias a las riquezas que trajeron de Extremo Oriente.  La fama que alcanzó su libro le valió gran reconocimiento porque dio a conocer las costumbres, riquezas, creencias y modo de vida de la civilización China.  Además, su obra fue por mucho tiempo la única fuente de información sobre estos territorios y sirvió para la creación de los primeros mapas de Asia, aspecto que influiría posteriormente en las rutas marítimas.  Su libro se caracteriza por la vívida y detalla descripción de los paisajes, de las ciudades, del uso del papel moneda, el sistema postal imperial, entre otros aspectos.